Van Uffelen: dubbelganger én vervanger van HoutBrox

Door Amnon Vogel
Redactie RetailWatching


Berden Mode & Wonen, de koper van HoutBrox, deed twaalf filialen al na een week weer van de hand. Die komen in handen van Van Uffelen Mode, dat de winkels ombouwt naar de eigen formule. De retailer breidt zijn winkelbestand daarmee in één klap uit van zestien naar maximaal 28 vestigingen. "De formules passen naadloos op elkaar."

Van Uffelen is een naam die niet vaak voorkomt in de landelijke berichtgeving rondom retail. Het verhaal begon in 1945, met een kledingwinkel in het centrum van Delft, waar nog altijd het hoofdkantoor is gevestigd. Met zestien winkels in Noord- en Zuid-Holland is het zeventig jaar later nog altijd vooral een regionale speler. Wel al een steeds grotere regionale speler, door een gestage groei van het winkelbestand in de afgelopen jaren. “En nu groeien we door tot een kleine landelijke speler”, zegt algemeen directeur Pieter Cox na de overname van twaalf HoutBrox-vestigingen. Die groei is nooit een doel op zich geweest, stelt Cox. “We hebben deze overname vooral gedaan omdat HoutBrox enorm op ons lijkt, zowel qua assortiment als qua omvang en uitstraling. De grote merken bij HoutBrox en Van Uffelen zijn hetzelfde, alleen in de randen van het assortiment zitten wat kleine verschillen.” Heel veel meer dan een andere naam op de gevel schroeven, hoeft er dus niet te gebeuren. “De gemiddelde klant zal geen verschil merken.”

Splitsing
De overname is op een wat omslachtige manier tot stand gekomen. Zowel het Limburgse Berden als Van Uffelen waren kandidaat voor HoutBrox, maar de curator had een sterke voorkeur om met één partij in zee te gaan. Daarop heeft Van Uffelen zich teruggetrokken, zegt Cox. “Wij wilden niet het hele bedrijf overnemen. Berden zat eigenlijk met hetzelfde probleem, en benaderde ons weer. Zo zetten we allebei een mooie stap die we ook allebei aankunnen.” Als Berden de overname alleen had gedaan, hadden er heel veel winkels dicht gemoeten, weet Cox. Hij ziet de uitbreiding van zijn keten als een belangrijke stap om te kunnen investeren. “We willen een gezond, solide bedrijf zijn. Met de grotere schaal en het grotere draagvlak van winkels, is het makkelijker om de noodzakelijke investeringen te doen op het gebied van online en omnichannel.”

Grote restylingen en ombouwoperaties hoeven we niet te verwachten. De winkels zien er volgens Cox up-to-date uit, doordat ze in 2013 nog een opfrisbeurt hebben gehad. “Het waren op zich goedlopende, winstgevende winkels”, zegt Cox. Toch ging moederconcern Brova, anders dan Van Uffelen, onderuit. Is Van Uffelen dan zo’n doorslaande succesformule? “Ook wij hebben het de afgelopen jaren moeilijk gehad”, zegt Cox. “De reden dat wij het gered hebben, is dat we fors geïnvesteerd hebben in de achterkant, met name op het gebied van automatisering. In tegenstelling tot HoutBrox, hebben wij daardoor een hele kleine overhead.” Dat wel de naam van Van Uffelen op de gevel komt, is dan ook niet vanwege het 'smetje' op HoutBrox, maar heeft er alles mee te maken dat de oorspronkelijke koper Berden graag de formulenaam wil behouden. Cox verwacht op grond van eerdere ervaringen geen problemen met de naamswijziging. “In het verleden hebben we de winkels die we overnamen ook omgebouwd naar onze eigen formule. Het belangrijkste is dat de klant geholpen wordt zoals hij gewend is, door iemand die hij kent.” Dat zal ook de doelstelling zijn bij de overgenomen HoutBrox-winkels: zo veel mogelijk personeel behouden.

Uitbreiding
Cox nam het concern tien jaar geleden over van de familie Van Uffelen. De keten telde toen negen filialen. Uitbreiding is dus geen compleet nieuwe ervaring voor de directeur, evenmin als het doen van overnames. Dit is wel een wat grotere stap dan eerdere acquisities, geeft Cox toe. “Als er winkelformules zijn die goed bij ons passen, zullen we daar altijd naar kijken”, zegt de directeur. Een meerjarenplan of een aantal vestiging waar de moderetailer op mikt, is er niet. “We hoeven niet uit te breiden. En voorlopig hebben we hier een hele kluif aan.” Hoeveel van de twaalf overgenomen filialen er uiteindelijk een nieuw leven krijgen onder de Van Uffelen-vlag, durft Cox nog niet te zeggen. “Ik heb goede hoop dat we met het merendeel kunnen doorgaan, ik hoop er vandaag al een paar definitief rond te krijgen. Maar het ligt echt voor een groot deel aan de pandeigenaren. We moeten tot een deal kunnen komen waar zij ook 'happy' mee zijn.”

Met de twaalf vestigingen nam Van Uffelen precies het halve winkelbestand van HoutBrox over. De rest blijft in handen van Berden, al is het ook nog onduidelijk hoeveel van die winkels uiteindelijk een doorstart maken. Twee Drentse filialen zijn inmiddels definitief gesloten. Cox hoopt halverwege juni meer duidelijkheid te geven over de toekomst van de winkels, naar de plannen van Berden is het vooralsnog gissen. Eén ding heeft de Limburger in ieder geval met zijn Delftse collega gemeen, gezien zijn eerste reactie na de overname: “HoutBrox past uitstekend bij ons.”