Blokker en Top 1 Toys samen in een pand, het lijkt een onwaarschijnlijke combinatie. Toch zijn er inmiddels vijf winkels in het noorden van het land waar franchisenemers van de huishoudketen een deel van hun winkelruimte voor de speelgoedformule van Otto Simon hebben gereserveerd. En daar zal het niet bij blijven, zegt directeur Hans Hummelink van Top 1 Toys.

Top 1 Toys is anderhalf jaar geleden begonnen zijn formule te vernieuwen en het winkelbestand uit te breiden. Sindsdien zijn zowel ondernemers afgehaakt als nieuwe aangetrokken, met als huidige balans acht winkels die gesloten zijn en twintig nieuwe openingen. Daarnaast staan er nog eens zeven openingen op de planning, waaruit Hummelink concludeert dat de nieuwe formule goed aanslaat. In grotere steden gaat het vaak om standalonewinkels, maar in kleinere plaatsen wordt steeds vaker naar combinaties met andere formules gezocht. Zo is het meest recent in Almelo een samenwerking met The Read Shop aangegaan, dat al langer geen geheim maakt van zijn vertrouwen in combinatiewinkels. “Het is bekend dat veel kleine en middelgrote steden met leegstand te maken hebben”, zegt Hummelink. “Eén van de oplossingen zie ik in combiwinkels. Daarnaast denk ik dat dit op de middellange termijn een hele mooie oplossing is voor ondernemingen die net wat extra’s nodig hebben om te kunnen overleven.”

Een besef dat ook ontstond bij de eigenaren van Blokker-winkels in Westerbork, Nieuw-Amsterdam, Coevorden, Vlagtwedde en Borger. “Het zijn kleinere steden waar ondernemers soms wel wat meer omzet kunnen gebruiken”, aldus Hummelink. “Als je op één locatie twee formules onderbrengt, zie je ineens dat je met gelijke kosten twee publieken kunt trekken. En als die ook nog eens goed op elkaar aansluiten, heb je helemaal een groot voordeel.”

Combinatiewinkels zijn dan misschien geen gekke of volstrekt nieuwe gedachte, maar Top 1 Toys met Blokker zal de nodige wenkbrauwen doen fronzen. Weliswaar heeft Blokker Holding in mei bekendgemaakt al zijn formules behalve Blokker te verkopen, en is ook voor Intertoys inmiddels een nieuwe eigenaar gevonden. Maar het openen van gezamenlijke winkels van Blokker en Top 1 Toys was daarvoor al aan de gang. De eerste ging eind vorig jaar al open in Vlagtwedde, nog ruim voordat Blokker Holding zijn grote strategiewijziging wereldkundig had gemaakt. Wel was een jaar eerder al besloten het speelgoedassortiment in de Blokker-winkels te minimaliseren. In het kader van de Nieuwste Blokker-formule kwam de focus nog sterker op het huishouddomein te liggen. Dat besluit is van hogerhand genomen met het oog op de lange termijn, maar pakt natuurlijk niet direct gunstig uit op winkelniveau. “Als ineens een deel van het assortiment weggesneden wordt, terwijl er niet direct succesvolle alternatieven zijn, zien ondernemers hun omzet dalen als ze niet ingrijpen”, zegt Hummelink. 

Geen bezwaren
Uit die speelgoedleemte ontstond de eerste samenwerking, met de Blokker-ondernemer in Vlagtwedde die Hummelink al langere tijd kende. Hij breidde zijn pand uit om niet alleen een speelgoedwinkel te huisvesten, maar ook een bakker. “Andere ondernemers van Blokker zagen dat, en begrepen dat het voor hen ook een kans was”, vertelt Hummelink. “Zo is het op gang gekomen.” Die ondernemers hebben Top 1 Toys niet geheel op eigen houtje in huis gehaald, maar na overleg met de directie van Blokker Holding. Bezwaren uit die hoek heeft Hummelink niet gehoord. “Als Top 1 Toys voor extra publiek zorgt in een winkel, profiteert Blokker daar ook van.” De huidige winkels zijn bovendien meestal gevestigd in plaatsen waar Intertoys niet aanwezig is. “Er zijn natuurlijk steden waar Intertoys geen interesse in heeft, maar waar ondernemers wel degelijk kansen hebben met een speelgoedwinkel”, aldus Hummelink. “En zeker nu Intertoys is verkocht, heeft Blokker Holding geen enkele verplichting meer om oplossingen te zoeken.”

Ook Top 1 Toys heeft niets achter de rug van Blokker om gedaan. Aan een vertegenwoordiger van Blokker BV heeft de speelgoedketen het hoe en waarom uitgelegd, waarna er op directieniveau overlegd is. Ook hebben sommige ondernemers niet alleen vooraf toestemming gevraagd, maar die ook zwart op wit gekregen. Verder is er geen structureel overleg op directieniveau tussen de twee bedrijven. “Maar de directie heeft geen bezwaar gemaakt tegen de samenwerking met Top 1 Toys”, zegt Hummelink overtuigd. Daaruit blijkt volgens hem het besef dat de combinatiewinkels voor Blokker zelf ook niet verkeerd zijn. “Blokker heeft natuurlijk de nodige problemen gehad om de consument in huis te houden. Deze combiwinkels zijn voor de Blokker-winkels, en dus ook voor de directie, een mooie uitkomst om wat omzetgroei te genereren.”

Goedkoper dan Intertoys
Top 1 Toys is volgens Hummelink een geschiktere combinatiepartner voor Blokker dan Intertoys, omdat het werkt met een soft franchisemodel. Naast het basisassortiment is er veel regionale vrijheid, wat voor ondernemers aantrekkelijk is. Daarnaast heeft Top 1 Toys volgens de directeur een veel goedkoper concept. “Wij hebben minder verplichte en voordeligere conceptelementen, waardoor een ondernemer veel minder hoeft te investeren. Ik weet dat er één combinatie is van Blokker met Intertoys, en die heeft aanzienlijk meer moeten investeren dan de ondernemers die met ons in zee zijn gegaan.”

Alle ondernemers die nu om zijn, zijn volgens Hummelink tevreden. “Zij zien nieuwe klanten en omzetgroei, onder hetzelfde dak met dezelfde medewerkers en dus zonder grote kostenstijging. Dat laten zij weer weten aan andere ondernemers, dus er komt zeker expansie.” Voor begin volgend jaar staan opnieuw vier Blokker/Top 1 Toys-combinaties op het programma, al kan Hummelink nog niet zeggen waar die komen. “En er zijn er nog wel meer die interesse hebben getoond”, weet hij. “We gaan nu de sinterklaasperiode in, dus de focus ligt even op omzet. Maar daarna komt het weer op gang, ook met andere partners.”

Top 1 Toys maakte vorig jaar bekend te willen groeien van 96 naar 160 winkels, en gaat momenteel al richting de 110. Maar buiten die potentiële locaties voor Top 1 Toys-winkels, zijn volgens Hummelink nog honderden andere gebieden waar kansen zijn, zoals in dorpen en wijkwinkelcentra. “Er is parkeergelegenheid en deze winkels hebben vaak een sociale functie. Als je dan met combinatiewinkels een rendabel concept kunt neerzetten, ontstaat voor de consument en de winkelier een win-winsituatie.”

Blokker laat weten dat de franchisenemers inderdaad toestemming hebben gekregen voor de samenwerking met Top1Toys, maar wil verder niet inhoudelijk reageren.